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Populus

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Illustration Populus nigra0.jpg

El género Populus comprende unas 40 especies de árboles y arbolillos de las zonas templadas y frías septentrionales, en concreto las que se conocen vulgarmente como álamos o chopos. Aparece en el Cretáceo Inferior, si bien es en el Terciario cuando alcanza amplia representación. Pertenece a la familia de las Salicáceas.

Localización

Se encuentra en todas las regiones templadas del Hemisferio norte oriundas y en las del Hemisferio sur como plantas introducidas. Actualmente su área de dispersión incluye el norte de América y Asia oriental.

Descripción

Árboles o arbolillos dioicos, de hojas simples, alternas y caedizas, habitualmente anchas y de bordes enteros, aserrados, dentados, lobulados o festoneados. Sus yemas están cubiertas por escamas. El pecíolo es largo y glanduloso, con frecuencia aparece comprimido lateralmente, lo que confiere gran movilidad a la hoja.

Las inflorescencias se disponen en amentos laterales, multifloros, laxos y por lo general colgantes. Carecen de brácteas en la base. Flores subsentadas o, en ocasiones, pedunculadas. El fruto tiene forma de cápsula, lampiño, dehiscente, de color verdoso que se torna pardo al madurar. Libera numerosas semillas pequeñas provistas de vilano blanco, lo que les confiere aspecto de copos de algodón.

Son especies de luz y de temperamento robusto. Suelen mostrar gran avidez hacia el agua, por lo que es frecuente encontrarlos a la vera de corrientes de agua superficiales o delatando cursos subterráneos. De crecimiento rápido, pueden alcanzar grandes tallas. Sus necesidades en cuanto a nutrientes son elevadas.

Especies

Las especies más abundantes en la Península Ibérica son el álamo blanco (Populus alba), álamo negro o chopo (Populus nigra) y el álamo temblón (Populus tremula).

Otras especies, aunque no las únicas, son el álamo cano (Populus canescens, según algunos autores híbrido entre el Populus alba y el Populus tremula), el Populus bolleana (oriundo del Turkestán, muy utilizado como árbol ornamental en la Europa templada y mediterránea), el chopo de Elche (Populus euphratica), el Populus X canadiensis (híbrido) o el Populus deltoides, de origen americano.

Chopera en Galilea (La Rioja, España)

Usos

Frecuentemente cultivado por su rápido crecimiento, así como largo y recto tronco en línea vertical, en formaciones regulares llamadas plantíos o plantigos.

Su madera es de mala calidad, como lo es en general la de todos los árboles de rápido crecimiento.

Utilizados para fabricar puntales, pasta de papel, y muebles ligeros, (o parte de ellos), sillas, banquetas, rulo guía de persianas. Apreciados como árboles de sombra en parques y paseos, sus formaciones, rara vez enteramente naturales, se llaman choperas.

Aromia moschata, un cerambícido que ataca a los álamos

Enfermedades

Existen, dentro de la clase insectos y del orden coleópteros, dos importantes especies de escarabajos que se desarrollan en los álamos, especialmente en el álamo negro. Estas dos especies de coleópteros son de tamaño mediano a grande, y sus larvas -que son las que llevan una vida endófita, en el interior del tronco y de las ramas- causan graves daños en el árbol atacado hasta, a menudo,causar su muerte. Son la "mosca de olor" (Aromia moschata), y la "saperda del chopo" (Anaerea carcharias). Ambas especies son bastante comunes en la cornisa cantábrica y en el continente Europeo, existiendo, además, bastantes variedades de color de la "mosca de olor".

Curiosidades

  • En algunas zonas de España se llama álamos a los olmos, específicamente Ulmus minor, con lo que álamo viene a significar árbol de alto porte que crece en las riberas de los ríos.
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