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Iglesia de San Juan (Baños de Cerrato)

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Iglesia de San Juan Bautista

La Iglesia de San Juan Bautista es un monumento visigodo sito en la localidad de Baños de Cerrato (antigua Balneos) perteneciente al municipio de Venta de Baños, en la provincia de Palencia (España), lugar que fue de villas y esparcimiento romanos. Está considerada la iglesia en pie más antigua de España, si bien se trata de una afirmación subjetiva pendiente del mayor o menor estado de "ruinas" de otras iglesias anteriores.

Es una iglesia visigoda mandada construir por el rey Recesvinto en el año 661 y cuya ceremonia solemne de consagración se cree que fue el día 3 de enero de 661 (Era 699). Se halla situada en un paraje llano de la vega del Río Pisuerga‏‎ cerca de su confluencia con el Río Carrión, en la actual provincia de Palencia. Tradicionalmente ésta fue una zona de cereales bien conocida por los romanos que construyeron villas importantes (se han encontrado restos en el lugar llamado Dos Nogales), y más tarde los visigodos también supieron aprovechar las tierras.

La Historia cuenta de esta manera porqué el rey visigodo mandó construir este templo:

"Regresaba el rey godo Recesvinto, de haber derrotado al caudillo de los vascones, llamado Fruela, y en este pueblecillo se detuvo a descansar, pues se sentía enfermo de una afección renal. Durante este reposo bebió el agua de un manantial existente en el mismo lugar donde anteriormente existieron unas termas romanas y el recuperar rápidamente su salud se lo atribuyó a un hecho milagroso. Como gratitud decidió erigir en aquel lugar el templo que hoy vemos dedicado a San Juan Bautista."

El templo fue erigido como fundación real bajo la tutela de la sede episcopal de Palencia. Según los eruditos, se trata de la iglesia más original y española de todo el arte visigodo que persiste. Tiene además un “acta de nacimiento” original, escrita en piedra y perpetuada sobre el arco triunfal del edificio, con una torpe escritura toda en mayúsculas. Dicho texto se conserva también en un códice del siglo X, copiado de un manuscrito toledano del siglo VII.

Las excavaciones llevadas a cabo en los años 1956 y 1963 dieron con una necrópolis medieval de 58 tumbas al NO de la iglesia y también hallaron tres piezas de bronce del siglo VII: 2 broches de cinturón en forma de lira y 1 objeto litúrgico.

Descripción del edificio

Es de planta basilical con 3 naves y 3 ábsides (sólo el del centro es auténtico). A lo largo de los años ha sufrido algunas reconstrucciones parciales incluso en la planta original, que se ensanchó a la altura del cuarto y último arco en una especie de crucero o transepto que se abría sobre una triple cabecera formada por 3 capillas rectangulares y no continuas. Después de la reconstrucción desaparecieron los ábsides laterales y la planta quedó convertida en un simple rectángulo con la cabecera desfigurada. Aún así es de una gran belleza con su equilibrio de sencilla estructura y su discreto decorado. La espadaña que se observa al exterior es un añadido de los restauradores del siglo XIX.

Puerta exterior: Pura arquitectura visigoda con arco de herradura sobrepasado en 1/3 (el mozárabe se sobrepasa en 2/3, el califal en 1/2). El extradós de las dovelas no sigue paralelo al intradós y su espesor es irregular. En la clave está tallada la cruz patada con un clipeus (pequeño escudo con el busto de un dios o personaje.), labrada con cuadrifolias simétricas que evocan trabajo de orfebrería tan clásico de los visigodos.

La decoración de las impostas y del extradós de las dovelas tiene idéntico dibujo al que tiene la corona de Recesvinto del Tesoro de Guarrazar; son círculos secantes.

En el interior se pueden ver los arcos visigodos sobre columnas de mármol reutilizadas, de color gris, beige y rosa, con los capiteles ocre amarillo pastel que contrastan junto a los sillares de los muros que son de piedra caliza dura de color beige pálido. De todos los capiteles sólo uno es auténtico corintio romano, el resto son imitaciones que se hicieron en época visigoda. En la clave del arco triunfal se contempla otra vez la cruz patada y encima, una lápida de mármol con la dedicatoria, escrita en exámetros y con un modo expresivo y muy poético. Esta placa está "sujeta" por 4 modillones con esvásticas estilizadas, conchas y águilas. Dice así:

Precursor del señor, Mártir, Bautista Juan, posee en eterno don esta basílica para ti construida; la cual devoto yo, Recesvinto Rey, yo mismo amador de tu nombre, te he dedicado, erigiéndola y dotándola a expensas mías y dentro del territorio de mi propia heredad en la era 699, año décimo tercero de mi glorioso correinato.

(Recientemente se ha descubierto una noticia que se daba en el siglo XVI en que se decía que había un epígrafe con un texto idéntico a éste en San Román de Hornija, Valladolid)[cita requerida]

Una escultura de San Juan Baustista, creada en alabastro y datada del siglo IV, es la efigie titular, pero no se localiza en la iglesia. Según la tradición fue rota en dos fragmentos por los soldados franceses del general Lasalle en 1808.

En el exterior se puede observar en alto, a la derecha del arco, piezas esculpidas que son los restos decorativos procedentes de otro edificio. Esta era una costumbre que tenían también los maestros de obras románicos. En el ábside hay una ventana de celosía en piedra, trabajo tradicional visigodo. Todas las celosías actuales del edificio son una restauración del siglo basándose en trozos de celosías visigodas que aparecieron en los trabajos de restauración.

El templo está rodeado de una cerca de medio metro de altura, en piedra; la cual durante el último siglo han sido añadidas y quitadas sucesivamente verjas de forja. La techumbre es de madera, de factura moderna.

Los alrededores son el característico paraje de El Cerrato palentino: Cerro‏‎s, planície, campos agrícolas y escasa masa arborea (en este caso de chopos).

En la hondonada de este paraje se encuentra la famosa fuente cuyas aguas devolvieron la salud al rey Recesvinto. Este manantial era conocido desde tiempos remotos y parece ser que siempre tuvo fama de hacer brotar un agua saludable. En tiempos romanos hubo por esta zona un templo dedicado al dios Esculapio (Asclepios en la mitología griega) y muy cerca de la actual iglesia los arqueólogos localizaron el ara de las ninfas con una dedicatoria votiva a las diosas benéficas del manantial que dice:

NVMINI SACRVUM VOTO SOL-TO (al numen del manantial, voto cumplido)

actualmente se encuentra en el Museo Arqueológico Nacional. En época cristiana se santificó el lugar, dedicándolo a San Juan Bautista. Mantiene todavía un caudal copioso.

La fuente está construida con dos arcos de herradura que acceden a una especie de depósito que es donde brota el manantial. Se trata de una de las escasas obras hidráulicas y civiles de la arquitectura prerrománica. conserva restos originales de la cisterna que se utilizaba para baños de inmersión. Todo ello está protegido por rejas modernas.

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