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Alabastro

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Cabeza en albastro, siglo III-I a. C., Museo del Louvre
Escultura de alabastro.

El alabastro es una variedad del aljez, o piedra de yeso, (sulfato cálcico hidratado) que se presenta bajo forma compacta, contrariamente a la Selenita, que es una variedad fibrosa. Su nombre proviene del griego antiguo αλάϐαστρος "alabastros", que designaba una vasija sin asas, pues el alabastro era utilizando para elaborar vasijas de perfume sin asas.

El alabastro, como el aljez, o piedra de yeso, se raya con la uña (dureza Mohs 1,5 a 2). Su sistema cristalino es monoclínico. Esta variedad de aljez de grano fino se extrae de canteras españolas, inglesas o de la Toscana. El alabastro se emplea como piedra decorativa. Su blandura permite tallarlo con formas muy elaboradas. Soluble en el agua, no puede emplearse al exterior.

La calcita, o falso alabastro

La calcita es el "alabastro del Antiguos" o "alabastro de la Biblia" o también "alabastro del Este", ya que los primeros objetos que conocemos en alabastro proceden de Cercano Oriente. Muy buscada para la elaboración de pequeñas vasijas de perfume o ungüento, llamados alabastra, posible origen de la palabra "alabastro".

Un sarcófago tallado en un sólo bloque de calcita figura en la colección del museo Sloane, en Londres. Fue descubierto por Giovanni Belzoni en 1817, en la tumba del faraón Sethy I, no lejos de Tebas, comprado por Sir John Sloane después de haberlo propuesto, sin éxito, al British Museum. La piedra se extraía cerca de Tebas, en la ciudad que los Griegos renombraron Psinaula o Alabastron.

El alabastro se empleaba para elaborar Vasos canopos egipcios y otros tipos de vasos sagrados o funerarios.

Otros usos

Cortado en finas láminas, el alabastro es suficientemente transparente como para poder utilizarse de "cristal" en pequeñas ventanas. Se empleó con este uso en algunas iglesias medievales, especialmente en Italia. Más recientemente, se recurrió abundantemente a él para la catedral de Notre Dame de los Ángeles, consagrada en 2002. Un dispositivo especial de enfriamiento impide que los paneles se vuelvan opacos bajo el efecto del calor.

Una de las características principales que hacen que el alabastro sea apreciado es por ser translúcido. Las Iglesias del Valle del Ebro, en España, en vez de cristales tenían láminas de alabastro. La relativa blandura de este material permite que se pueda labrar incluso con la uña. También se fabrican tulipas y plafones en el rubro de la iluminación, las cuales son parte de las llamadas "arañas" de bronce.

Extracción del alabastro

Gran parte de la extracción mundial de alabastro se realiza en Aragón (España), en el Valle del Ebro. En localidades como Quinto, Fuentes de Ebro y Azaila. La explotación se hace mediante canteras, que destruyen el paisaje causando un grave impacto ambiental ya que no existe fácil restauración.

Formación del alabastro

Alabastro1.jpg

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   » Alberto Mengual Muñoz   »  Iñaki M.B.

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